¿Por qué Harvey fue tan destructivo?

¿Por qué Harvey fue tan destructivo?

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Harvey ha golpeado con fuerza extraordinaria el sureste de Texas, causando inundaciones y destrozos en varias ciudades. ¿Cómo fue que el huracán ganó tanta fuerza y se hizo tan destructivo? La ciencia explica las causas de este fenómeno meteorológico.

Según los expertos, Harvey ha permanecido en una misma área por un periodo más largo a cualquier otra tormenta tropical de la que se tenga memoria: todo ello tiene una explicación científica.

La primera pregunta que salta a la mente es: ¿cómo fue que Harvey pasó tan rápidamente de ser un huracán categoría 1 a uno categoría 4?

En un artículo de la revista Scientific American, el meteorólogo Jeff Masters —cofundador del website especializado WeatherUnderground— expiica la causa de este súbito fortalecimiento del fenómeno.

Según Masters, la razón de esto es que, en su trayectoria, Harvey pasó por un punto del océano donde el agua es excepcionalmente caliente, que los meteorólogos conocen como un ‘eddy’. Dicho punto era 1 o 2 grados más caliente que las aguas del Golfo de México que lo rodeaba, que de por sí eran más calientes de lo usual.

El meteorólogo explica que, a mayor temperatura del agua, mayor es la energía que cobra una tormenta que pasa sobre ella. Algo similar sucedió con el huracán Katrina en 2005, que también pasó por encima de un ‘eddy’.

Otra cuestión que uno podría preguntarse es: ¿por qué Harvey se ha mantenido tanto tiempo en el mismo sitio? Jeff Masters explica que los huracanes son estructuras formadas por fuertes corrientes de aire que giran en sentido opuesto a las manecillas del reloj, pero que también son llevadas y traídas de un lugar a otro por otras corrientes más fuertes.

En este caso, existen dos sistemas de alta presión que están tratando de empujar a Harvey en direcciones contrarias y, coincidentemente, sus fuerzas son prácticamente iguales, de modo que se neutralizan y mantienen al fenómeno en el mismo sitio.

Uno más de los aspectos que ha llamado la atención del huracán, es la enorme cantidad de lluvia que ha precipitado en los últimos días y que mantiene inundadas a muchas ciudades del estado de Texas. Y la gente se pregunta: ¿cómo puede un huracán producir tanta lluvia si ya no está sobre el océano?

En circunstancias normales, un huracán ‘bombea’ agua del océano y la deja caer, en forma de lluvia, en toda el área afectada por la tormenta. Pero ‘Harvey’ ha liberado tanta lluvia en el sureste de Texas —algunas partes están sumergidas bajo 1.32 metros de agua— que el sistema está bombeando agua de las zonas inundadas y dejándolas caer de nuevo en forma de más lluvia.

En otras palabras, las áreas inundadas están funcionando como si fueran parte del océano, ‘alimentando’ al huracán. Lo peligroso del asunto, según Masters, es que existe la remota posibilidad de que ‘Harvey’ se convierta en una especie de “máquina de lluvia” que se alimenta a sí misma durante un periodo prolongado.

“Es una interesante cuestión teórica, y la verdad es que no sabemos si es posible”, concluyó el meteorólogo Jeff Masters.

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